Seguimiento de la innovación: Las microtendencias del crecimiento mundial de la I+D revelan riesgos y oportunidades

Se mire por donde se mire, la innovación mundial se está acelerando a un ritmo vertiginoso. El gasto en I+D, las solicitudes de patentes a nivel mundial, el volumen de inversión de capital riesgo y el ritmo de las fusiones y adquisiciones tecnológicas reflejan el aumento de la actividad. Las estadísticas de la OMPI muestran que, de media, las solicitudes de patentes han aumentado un 7 % anual a lo largo de los tres últimos años en todo el mundo. Los informes anuales de las principales compañías reflejan un nivel de inversión sin precedentes en investigación y desarrollo de productos para evitar perder ventaja competitiva. Sin embargo, como ocurre en la mayoría de los casos, cuando se profundiza un poco más en estos datos generales se descubren microtendencias subyacentes más interesantes. 

Aunque los indicadores de innovación globales están aumentando en todo el mundo, el crecimiento es desigual. A estas alturas, todo el mundo ha oído que Asia capitanea el crecimiento global en el ámbito de las patentes, con China a la cabeza en cuanto a volumen e intensidad. Fuera de China, se está registrando un importante incremento del número de solicitudes de patentes en mercados emergentes como Corea, Brasil y la India. Pero ¿qué sucede con los mercados tradicionalmente dominantes? Las estadísticas de la OMPI muestran que Estados Unidos y muchos países europeos, como Alemania e Italia, siguen presentando un crecimiento anual estable. Japón, en cambio, ha registrado una disminución de la actividad de solicitudes de patentes en el mismo periodo. Pero, sin duda, la actividad de solicitudes de patentes, por sí sola, es una medida imperfecta del estado de la innovación, ya que algunos factores, como el gasto gubernamental, la economía, las divisas y los cambios en la legislación sobre patentes, pueden tener repercusiones importantes en los volúmenes de solicitudes de patentes.

La diversificación es otra medida interesante de la innovación. Hoy en día, las ideas y los descubrimientos novedosos proceden de fuentes más diversas que en el pasado. Esta tendencia se ve reforzada no solo por la tecnología digital, sino también por los nuevos tipos de asociaciones globales, relaciones de negocios y colaboraciones que, a menudo, se engloban en la expresión “innovación abierta”. Estas relaciones aceleran de nuevas formas la transferencia de conocimientos, tecnologías e ideas no solo a través de las fronteras geográficas, sino también entre distintas industrias y entre el sector público y el privado. Un ejemplo de esto es el Structural Genomics Consortium, una colaboración público-privada entre grandes compañías farmacéuticas, institutos de investigación gubernamentales y un nutrido grupo de universidades punteras de todo el mundo, que dirige sus esfuerzos a impulsar las iniciativas globales de descubrimiento de fármacos determinando las estructuras 3D de las proteínas humanas relevantes desde el punto de vista biomédico. Todos los resultados de esta colaboración se han abierto al público para catalizar nuevas iniciativas de investigación. 

El ritmo de la innovación también varía mucho de unas disciplinas a otra. Las tecnologías tradicionales, como los productos farmacéuticos, la información digital y la comunicación inalámbrica, siguen liderando los mercados desarrollados. Las economías emergentes, en cambio, suelen especializarse. Por ejemplo, en Brasil destaca el volumen de solicitudes de patentes en áreas tecnológicas como la minería, la aviación y la automoción, mientras que China y Corea son responsables del 73 % de las solicitudes de patentes relacionadas con el uso del grafeno en todo el mundo desde el año 2000. No es de extrañar que, en los últimos años, se haya producido una eclosión en la actividad de las patentes de tecnologías asociadas con los vehículos no tripulados, como los drones. Más sorprendente resulta que el aumento en las solicitudes de patentes en esa área comenzara ya en 2005. También es interesante analizar áreas tecnológicas en las que la actividad se está reduciendo con rapidez a medida que las nuevas tecnologías alcanzan su máximo desarrollo y desplazan a las que solían liderar el mercado. Este fue el caso de la película química, cuya actividad de patentes global se redujo un 83 % entre 2005 y 2010 cuando las técnicas de imagen digitales fueron ganando terreno rápidamente hasta llegar a dominar el mercado (véase el gráfico).

Mantenerse al tanto de estos tipos de tendencias de innovación globales es un aspecto esencial de los análisis sobre el mercado y la competencia. Las microtendencias y los principales indicadores pueden ser fundamentales para guiar la estrategia empresarial y mitigar los riesgos derivados de la aparición inesperada de competidores no tradicionales. Sin embargo, medir y monitorizar las áreas clave de innovación y determinar su relevancia para cada área tecnológica, sector o empresa es complicado y, con frecuencia, requiere fuentes de datos globales y un análisis profundo. Por todo ello, una adecuada inversión de los recursos puede resultar enormemente rentable y proporcionar una ventaja competitiva sostenible.

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